'Zurück nach Beirut'

Beirut mag die Spuren seiner turbulenten Vergangenheit tragen, aber die libanesische Hauptstadt ist wieder auf dem Vormarsch. Gary Noakes kehrt nach 15 Jahren in die Stadt zurück und entdeckt, dass man viel Ausdauer braucht, um wie ein Einheimischer zu leben.

Es ist Mitternacht in Beiruts hipper Momo Bar und Tony, ein Einheimischer, erklärt das Ausgehritual der Stadt.

Zuerst gibt es das Restaurant, dann den 'Vorplatz', dann gegen 1 Uhr morgens den Club, dann den 'After Place', dann kommt Sonnenaufgang und die Suche nach Streetfood. Das Hardcore-Kontingent könnte dann im Land Cruiser springen und zu den nahe gelegenen Skipisten fahren. So ist die Energie von Libanon Hauptstadt, deren junge Bevölkerung zu feiern gibt, als gäbe es kein Morgen, einen Kater von 15 Jahren Bürgerkrieg, der auf einer religiösen Kluft ausgetragen wurde. Das endete 1992, aber die Mentalität des Lebens für heute bleibt bestehen.

"Wenn ich früh nach Hause gehe, fragen meine Eltern warum", grinst Tony, als Beiruts Glitterati - einige von ihnen kosmetisch verbessert - schlürfen Cocktails und wirbeln um uns herum zu einem Europop-Soundtrack.

Beiruts Imageproblem bedeutet, dass es, obwohl es nur vier Stunden von London entfernt ist, seine große Anziehungskraft als Städtereise fast unbemerkt wahrnimmt, eine Schande, da nirgendwo im Nahen Osten die gleiche Mischung aus Nachtleben und liberaler Atmosphäre mit einer Geschichte von den Phöniziern und erstaunlicherweise geboten wird gutes Skifahren nur eine Stunde entfernt.

Vor dem Bürgerkrieg, der zerstört wurde BeirutEs war bekannt als das "Paris des Orients", ein Spielplatz für die Reichen des Mittleren Ostens, der sich den Vergnügungen hingeben wollte, die zu Hause verboten waren. Jetzt, nach einem Jahrzehnt des Wiederaufbaus und der kürzlichen Entdeckung riesiger Unterwasser-Erdgasreserven, ist es wieder auf dem Vormarsch.

Momo, das Schwesterrestaurant und die Bar in London, befindet sich inmitten von Designerläden in der Nähe des vielleicht größten Nachkriegsprojekts der Stadt, der Erholung und Renovierung des Place de l'Étoile. Diese sternförmige Reihe von Straßen bildet den zentralen Bezirk, dessen Art Deco- und französische Kolonialgebäude fast in Paris sein könnten, gäbe es nicht ihre Sandsteinkonstruktion und die Shisha-Raucher außerhalb der eleganten Cafés und Bars.

Sehen Sie alte Schätze

In diesem Bereich erinnert ein weiteres Renovierungsprojekt, die St.-Georgs-Kathedrale, auf zwei unterschiedliche Arten an die Vergangenheit. Nach aufeinanderfolgenden Erdbeben über Jahrhunderte wurde Beirut sieben Mal wieder aufgebaut und archäologische Schichten, die 3000 Jahre alte Siedlungen repräsentieren, sind unter einem Glasboden zu sehen. Noch ergreifender ist, dass die sorgfältig restaurierten christlichen Wandmalereien mit ihren Gewehrfeuer-Pockennarben als erschütternde Erinnerung an die neuere Zeit hinterlassen wurden.

Mit Blick auf St. George's ist die massive, mit blauen Kuppeln bedeckte Mohammed Al-Amin Moschee, fertiggestellt im Jahr 2007. Ihr Bau und der Wiederaufbau der vielen christlichen Kirchen und anderen Moscheen zeugt von Versuchen, die Spaltungen, die den Krieg ausgelöst haben, niederzureißen. Die Beseitigung der Trümmer zum Wiederaufbau war eine ähnliche Aufgabe wie in London nach dem Blitz, und genau wie in London wurden einige wundersame archäologische Entdeckungen gemacht.

Vor fünfzehn Jahren, bei meinem ersten Besuch, war es ein selbstsüchtiges Privileg, unter den Verwüstungen zu stehen und diese zu sehen. Einige, wie die römischen Bäder, die vor dem Konflikt entdeckt wurden, bleiben unbedeckt, aber tragischerweise wurden andere im rasenden Tempo des Wiederaufbaus begraben oder zerstört. Schätze, die während dieses Prozesses gerettet wurden, und solche, die in früheren, vielleicht weniger Söldnerzeiten entdeckt wurden, können im Nationalmuseum besichtigt werden. Die fabelhafte Sammlung reicht von farbigen römischen Glasölflaschen, die die Jahrhunderte bis hin zu Mosaiken und riesigen phönizischen Sarkophagen überlebt haben. Letztere wurden in Zement eingeschlossen, um sie während der Kämpfe zu schützen.

Nach einem Tag in der staubigen Geschichte können Sie sich anziehen, um zu beeindrucken und sich mit denen zu treffen, die im palastartigen Phoenicia Hotel zu sehen sind. Auch hier sind Sie nicht immun gegen die jüngsten Ereignisse. Während des Krieges war das Grundstück, an einem Ende der Corniche mit Blick auf die Bucht, ein Versteck für Scharfschützen und Milizen mit Raketenwerfern und wurde ruiniert. Dahinter liegt das Holiday Inn, das eine Hülle bleibt. Die Debatte geht weiter darüber, ob sie wiederhergestellt werden soll oder wie die Berliner Kaiser-Wilhelm-Kirche als Friedenssymbol.

Heute ist das Phoenicia das Ort für die Gesellschaft Hochzeiten, und seine wöchentlichen Essen Veranstaltungen, offen für Nicht-Bewohner, sind zu Recht berühmt. Wo auch immer Sie essen, das Essen in Beirut ist eine herrliche Mischung aus Arabisch, Mediterran und Französisch. Erwartet zu essen pain au chocolat zum Frühstück, Houmous und Tabouleh zum Mittagessen und frischem Fisch zum Abendessen. Gehobene Hotels wie Le Vendome, ein Boutique-Hotel mit Blick auf die Bucht, ziehen Residenzen von Köchen aus der ganzen Welt an, wie zum Beispiel während meines Besuchs eine französische Fromagier.

Geh auf die Piste

Den ganzen Käse abzureißen bedeutete, die Skipisten mit Blick auf die Stadt von Mzaar zu erreichen. Dies ist das größte und beste Resort im Libanon und - während es seinen fairen Anteil von Poseuren anzieht, die die neueste Designer-Ausrüstung tragen, eine Stunde Ski fahren und dann für den Rest des Tages auf der Terrasse des InterContinental Cocktails schlürfen - lassen Sie sich nicht täuschen Das ist ein ernstes Zeug.

Mzaar, mit 80 km Pisten, könnte für europäische Verhältnisse klein sein, erreicht aber fast 2.500 m. Die ausgedehnte Weite, kombiniert mit den manchmal gemächlichen Liften, bedeutet, dass Sie Mühe haben, alle Läufe an einem Tag zu machen, und zwei Tage sind ratsam.Die natürlichen offenen Schüsseln bieten zahlreiche Möglichkeiten abseits der Piste und gute Skifahrer werden von den anstrengenden schwarzen Pisten nicht enttäuscht.

Außerdem sind die Aussichten spektakulär - an einem klaren Tag kann man Zypern in eine Richtung sehen und Baalbeck, die Kreuzung einer alten Handelsroute und Ort einiger der beeindruckendsten römischen Tempel der Welt, in der anderen.

Zurück in der Stadt, nach einer Fahrt vorbei an Terrassen von Apfelbäumen und noch mehr römischen Überresten, dimmt die Sonne auf dem 8 km langen Küstenstreifen der Corniche. Wenn man ein paar Bier trinkt und libanesischen Kaffee zubereitet, geht der Gebetsruf von der Moschee am Wasser aus. In der Nähe zieht eine Frau mit Mikrorock eine freundliche "Lady Gaga!" - Bemerkung eines Bewunderers an, während sie zwischen den Fischern, Ballonverkäufern und Familien, die Kinderwagen schieben, spazieren geht.

Ich erinnere mich an mein früheres Gespräch mit Tony, der mir erzählte, dass Beiruts junge Bevölkerung es nicht zulassen würde, dass sie wieder zu den Dingen zurückkehrt. Dies ist eine Stadt, die gelernt hat, wenn auch auf die harte Art, mit sich selbst zu leben und die verlorene Zeit aufzuholen.

Wie man dorthin kommt: Middle East Airlines und British Airways fliegen täglich vom Flughafen London Heathrow nach Beirut.

Wo zu bleiben: Das Phoenicia (Rue Fakhreddine; Tel: (1) 369 100) bietet Zimmer ab 275 $, inklusive Frühstück. Le Vendome (Rafic El Hariri; Tel: (1) 369 280) hat Zimmer von $ 300, inklusive Frühstück. Ein kostenloser Ski-Shuttle steht Ihnen zur Verfügung.